Britney Spears, allégorie du XXe siècle ? Comment la pop star incomprise a inspiré les artistes visuels en tant qu’avatar des premières années

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Dans À cause de toi, Les débuts en galerie solo de la peintre française Claire Tabouret en 2016 aux États-Unis, les œuvres principales étaient une paire de portraits de Britney Spears, la plupart du temps tondue, avec les restes d’une crinière brune encore accrochée à l’arrière de son cuir chevelu. Dans de doux lavis de peinture à l’huile, les toiles ont tendrement immortalisé le tristement célèbre moment de 2007 où la pop star s’était rasé la tête, ainsi que le cirque médiatique obsessionnel et particulièrement cruel qui a suivi.

Cet épisode était le premier Tabouret avait jamais entendu parler de Britney, mais elle a été immédiatement frappée par l’épilation de la chanteuse, un symbole par excellence de la féminité. Pour elle, c’était un acte de réappropriation de son image, une réfutation puissante aux exigences étouffantes d’un examen public incessant.

« Ce sont des thèmes qui sont souvent présents dans mon travail », a déclaré le peintre à DesignTour News, « la représentation du corps féminin dans les espaces publics et la politique du langage corporel ».

Tabouret n’est pas seule dans sa fascination à l’image de Britney. Sa puissance indéniable a récemment fait la une des journaux avec le succès viral de Encadrer Britney Spears, les New York Times documentaire sur la bataille en cours contre #FreeBritney de la tutelle de son père, suivi du propre témoignage explosif de Spears lors d’une récente comparution devant le tribunal.

Claire Tabouret, <i>À cause de toi (Vert)</i> (2016).

Comme Tabouret, Encadrer Britney Spears réfléchit également à l’obsession médiatique pour une star qui devenait régulièrement virale avant l’invention du terme. Il revisite les débuts, lorsque les tabloïds ont répondu à l’appétit insatiable du public pour Britney en payant jusqu’à 1 million de dollars pour une seule photographie, fomentant une invasion spectaculairement impitoyable et constante de sa vie privée.

Comme Encadrer Britney Spears et les documentaires imitateurs qui ont suivi examinent ce comportement étonnamment toxique, ils rejoignent un projet que les artistes avaient déjà commencé : une sorte de calcul culturel où la ressemblance de Spears devient un véhicule de critique culturelle sérieuse.

Au fil des ans, à travers la peinture, le collage numérique et d’autres médias, Tabouret et d’autres ont utilisé l’image de la star pour poser des questions d’éthique médiatique ; le rôle de la technologie dans la représentation ; authenticité contre artifice ; et surtout, des cas pointus de sexisme jugés parfaitement acceptables dans un passé très récent.

En regardant le passé avec un regard neuf, il en ressort une transformation improbable : une ancienne pop star adolescente devenue un symbole allégorique.

Des militants de #FreeBritney manifestent à Los Angeles Grand Park lors d'une audience de tutelle pour Britney Spears le 23 juin 2021 à Los Angeles. (Photo de Rich Fury/Getty Images)

Pop à l’ère de la retouche numérique

Dans Icône (pop) : Britney, Le séduisant travail d’animation numérique de l’artiste R. Luke Dubois en 2010, des extraits d’un coffret DVD des plus grands succès de Spears se transforment d’une scène à l’autre dans une brume rougeoyante, presque éthérée. Tout au long de la séquence sans fin, ses yeux sont inébranlables, verrouillés en position dans un cadre doré élaboré. Sa voix est envoûtante, ayant été évidée numériquement pour correspondre à l’acoustique de la basilique San Vitale en Italie, l’un des sites les plus importants de l’iconographie byzantine d’Europe occidentale.

DuBois présente Britney comme une icône au sens premier du terme – un objet de vénération religieuse – tout en évoquant les technologies disruptives qui ont émergé en parallèle de sa carrière. « Elle a été la première pop star à exister entièrement à l’ère d’AutoTune et de Photoshop », a-t-il déclaré, ayant poussé la retouche audio et visuelle numérique à des hauteurs dramatiques dans sa pièce.

R. Luke DuBois, « (Pop) Icon : Britney », 2010 de la galerie bitforms sur Vimeo.

Le travail fait également référence à l’obsession populaire d’attraper Spears dans sa peau la plus nue et la plus non retouchée, une «violation incroyable de la vie privée» à laquelle elle est confrontée au quotidien. « Je voulais recontextualiser [the media frenzy] dans le cadre plus large du capitalisme de surveillance et de la culture de surveillance », a-t-il déclaré, notant que l’imagerie sans Icône (pop) : Britney est généré par un logiciel de reconnaissance faciale que l’armée américaine avait développé en 2002, lors de l’ascension de Britney-mania.

Le cadre religieux fait allusion au fait que « toute l’écologie de la gestion des médias de Spears l’a mise en place pour maximiser la dichotomie Madonna-putain de manière vraiment grossière », a-t-il ajouté. La théorie freudienne suggère que les hommes peuvent considérer les femmes comme des vierges respectables ou des objets d’épanouissement sexuel, mais jamais les deux.

Le sexisme à l’échelle de la culture populaire

Bien que Britney soit un talent à part entière, les artistes se sont moins intéressés à sa production créative qu’à sa place dans une période particulièrement chargée de la culture américaine blanche. Après avoir sorti son premier album en 1999, ses années les plus actives serrent le livre d’une ère mythifiée d’Americana aux yeux étoilés : sous le vernis brillant de l’optimisme néolibéral, des chapeaux de camionneur à strass et des comédies romantiques pour adolescents (rappelez-vous 1999 comme Cruel Intentions, Tarte Américaine, et Elle est tout ça), c’était l’ère de George W. Bush, l’expansion rapide du complexe militaro-industriel et un effondrement économique croissant. En moins d’une décennie, le point bas de la carrière de Britney coïnciderait avec une récession mondiale.

« Le début des années 2000 me semble presque le crescendo, le point culminant, la version la plus dramatique du sexisme à l’échelle culturelle populaire », explique l’artiste Casey Kauffmann, dont pratique en ligne du collage numérique revient sur cette période avec à la fois nostalgie et mépris.

Casey Kauffmann, <i>#dumphim</i> (2015), collage iPhone.  Avec l'aimable autorisation de l'artiste

Elle superpose des images de sensations MTV, dont une jeune Britney en short-short éblouissant, entre clipart princesse et arcs-en-ciel étincelants, le genre d’esthétique superficielle et enrobée de bonbons qui était prescrite aux jeunes filles pendant l’adolescence de Kauffmann. Sur son fil Instagram, un espace où les femmes ont récemment retrouvé le contrôle de leurs propres images, Britney, Paris Hilton et d’autres anciennes idoles adolescentes semblent se délecter de l’absurdité de chaque collage, mais à y regarder de plus près, elles expriment leur épuisement, leur frustration et leur peur. .

Pour Kauffmann, le récent documentaire de Britney était particulièrement difficile à regarder ; elle a été frappée par la désinvolture avec laquelle les hommes adultes pouvaient interroger une jeune femme sur l’état de sa virginité, sa forme physique en tant que mère, et la taille et l’authenticité de ses seins.

Tout cela est lié à l’histoire beaucoup plus longue de la paternité masculine dans la représentation des femmes, a-t-elle dit, qui a atteint son paroxysme pendant la culture paparazzi implacable du début des années. Selon Kauffmann, « Vous ne pouvez pas déconnecter Britney Spears de cette époque d’exposition profondément personnelle, de sexisme extrême avec seulement un soupçon d’agence. »

Artifice et Authenticité

Dans l’exposition personnelle de Christophe Rohan de Chabot à Gaudel de Stampa à Paris l’année dernière, l’artiste a monté deux portraits identiques de Britney en gros plan en face de deux peintures identiques de crânes humains. Entre eux, des perruques blondes «semi-naturelles» impeccablement peignées gisaient sur le sol, suggérant qu’elle avait été dépouillée d’un placage synthétique jusqu’aux os.

« Elle m’est toujours apparue en quelque sorte comme un produit, pas simplement comme un être humain », a déclaré Rohan de Chabot, se souvenant de l’anxiété nerveuse qu’il ressentait en tant que garçon de 13 ans lorsque Spears est apparu pour la première fois à la télévision.

Contrairement à la description de Britney par Tabouret en termes d’autonomisation des femmes, « ce n’était pas ma vision de la féminité », se souvient-il, mais plutôt de l’exportation commerciale – une version agressivement surfabriquée et sursexualisée de la fille entièrement américaine.

Christophe de Rohan Chabot, <i>BRITNEY/SKULL</i> at Gaudel de Stampa, Paris, 2020. Courtesy the artist and Gaudel de Stampa, Paris. Photo: Aurélien Mole

La réalité de qui ou de ce qu’est vraiment Britney se perd quelque part entre ces extrêmes polarisés de l’opinion publique. « C’est facile de se projeter sur elle », a déclaré DuBois, surtout compte tenu de la prolifération des images prises sans son consentement.

Même comme Encadrer Britney Spears Critiquant les distorsions et le manque d’agence dans l’image publique de la chanteuse, la réalisatrice Samantha Stark a admis que Britney n’avait aucune participation à la production du documentaire.

« Puisque Britney a un cercle si serré autour d’elle », a-t-elle déclaré Divertissement ce soir, « les journalistes n’ont pas vraiment pu l’interviewer librement. (Britney a ensuite condamné l’hypocrisie sur Instagram, bien que les fans débattent avec ferveur du contrôle qu’elle a vraiment sur son propre flux.)

Ce qui reste est une sorte d’abstraction symbolique qui se détache de la réalité, reconstituée à partir d’instantanés qui représentent des secondes littérales de la vie de Britney. Mais comme c’est le cas pour toute figure allégorique, l’exactitude de la représentation est moins remarquable que la façon dont elle canalise les valeurs culturelles d’un moment et d’un lieu spécifiques. Alors que les artistes ont utilisé l’image de Britney pour affronter diverses formes de toxicité culturelle au fil des ans, leurs sentiments variés englobent la compassion, la nostalgie, la dérision et la honte.

Aujourd’hui, sans doute près d’une décennie depuis son dernier single à succès, la place continue de Britney dans les gros titres affirme son attrait durable, dont l’ampleur et la division ont été rencontrées par peu d’autres.

« Lady Diana était un peu similaire, non ? » s’est demandé DuBois, rappelant comment l’obsession des médias a finalement mis fin à la vie d’une princesse. Mais pour lui, le phénomène Britney est vraiment singulier.

Après le succès commercial et critique de son œuvre Icône (pop) : Britney, qui fait maintenant partie de la collection permanente de la National Portrait Gallery, lui et son marchand ont brièvement discuté de la création d’une série entière avec d’autres célébrités. DuBois a finalement refusé, réalisant que la viralité de Britney est sans précédent.

« J’aurais dû trouver une toute autre raison, un autre langage visuel pour les autres », a-t-il déclaré. « Cela n’a de sens avec personne d’autre. »

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