«  L’humour rend les gens conscients et inconfortables  »: l’artiste de performance vétéran Patty Chang est de retour avec son travail le plus anxiogène à ce jour

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La fluidité, au sens littéral du terme, traverse l’art de Patty Chang depuis des décennies. Du rasage de ses poils pubiens avec de l’eau de Seltz pour une performance de 1998 à la création d’appareils urinaires avec des bouteilles en plastique lors d’un voyage à travers un aqueduc en Chine pour son récent projet Lac errant, les liquides sous toutes leurs formes ont trouvé leur chemin dans le travail de l’artiste.

«Au début de ma carrière», dit-elle à propos de Zoom de son studio de Los Angeles, «l’accessibilité était un facteur principal pour moi d’utiliser des fluides corporels ou commerciaux.»

Le type de liquide qu’elle utilise dans sa dernière installation vidéo, Dette laitière, qui est actuellement à l’affiche chez Pioneer Works à Brooklyn, New York, découle de ses confrontations avec ses angoisses personnelles. Dans une orchestration immersive à cinq canaux qui a été créée pour la première fois à Santa Monica en décembre, des femmes pompent leur lait maternel tout en lisant des listes d’inquiétudes soumises par des personnes anonymes à Hong Kong et aux États-Unis.

Mère elle-même, Chang a vu un parallèle entre la libération de ses angoisses et l’acte de lactation, processus à la fois biologique et émotionnel. «Cela affecte tout votre corps, y compris votre esprit», dit-elle.

La version précédente de Dette laitière, basée en Californie, concernait les angoisses de Chang de vivre à Los Angeles au cours des dernières années. Maintenant, le travail comprend les craintes qu’elle a recueillies auprès des New-Yorkais après la pandémie.

Le projet découle d’une journée que Chang a passée à la bibliothèque Huntington, au musée d’art et aux jardins botaniques de Saint-Marin. Apparemment, elle était là pour faire des recherches sur les infrastructures hydrauliques de la Californie, mais au fil du temps, elle a remarqué qu’elle s’inquiétait pour l’environnement. Même si elle est née et a grandi dans la région de la baie, ses craintes pour l’environnement se sont intensifiées après son retour sur la côte ouest il y a quelques années. «Cela peut être la chaleur incroyable, les incendies ou la circulation», dit-elle.

Elle a commencé à griffonner des vérités très personnelles – celles qu’elle qualifie de «spéculatives et irrationnelles» – sur elle-même dans un bloc-notes avec le papier à en-tête du Huntington, qui au début était à la fois subversif et inspirant. La première sur sa liste de craintes était la possibilité que son fils de huit ans meure, ce qu’elle a ensuite suivi avec des préoccupations plus larges, telles que la sécheresse et «manger des asticots». (Elle a réalisé plus tard que cette fluctuation entre l’intime et l’universel serait un fil conducteur parmi les peurs de nombreuses personnes.)

Chang ne savait pas à l’époque ce qu’elle ferait de la liste. Mais l’incertitude est la façon dont elle a commencé la plupart des projets au cours de sa carrière multidisciplinaire de deux décennies. «Devoir comprendre l’inconnu lors du démarrage d’un projet a toujours été un défi», dit-elle.

Lorsque Chang a émergé à la fin des années 90 avec des performances basées sur l’endurance, elle a dû utiliser son propre corps avec quelques accessoires (parfois liquides) devant le public. Une fois, elle a mangé des oignons crus avec ses parents et avait une anguille ramper à l’intérieur de sa chemise. Sino-américain, Chang a interrompu la trajectoire de l’art corporel, qui avait émergé comme une sous-catégorie de l’art de la performance avec un fort accent sur l’endurance, dans les années 1960. Alors que la visibilité féminine était au cœur du mouvement – dirigé par des artistes tels que Marina Abramović et Gina Pane – Chang s’est inspirée de l’emblématique de Yoko Ono Couper la pièce à partir de 1964 pour commenter l’invisibilité des corps asiatiques en Amérique, ainsi que pour contester la timidité stéréotypée associée aux femmes asiatiques.

Dans sa vidéo Melons (à perte) (1998), Chang coupe son soutien-gorge avec un couteau tout en discutant rituellement de la mort de sa tante. Le choc de la mutilation apparente est atténué lorsque les melons sont révélés à l’intérieur du soutien-gorge plutôt que dans la chair. En poussant le fruit, elle en sort la viande et la place sur une assiette posée au sommet de sa tête. Tout en subvertissant les notions de couleur de peau, de lignage familial et d’exotisation du corps, Chang semble confiant et déterminé. Mais, se souvient-elle, «je n’ai jamais aimé me produire directement devant les gens.»

Acquérir un studio et une caméra a donc été «un moment de soulagement», dit-elle. Quand elle a livré sa première performance pour la caméra dans sa vidéo de 1999 Fontaine, elle a utilisé l’objectif pour tromper l’œil et photographier son propre reflet dans l’eau verticalement. L’artiste boit de l’eau semblable à un miroir, sirotant son reflet dans un hommage à la représentation de l’histoire de l’art de l’autoportrait et du mythe de Narcisse. Aujourd’hui, le travail puise dans les notions d’auto-indulgence et d’obsession de l’image dans le paysage dominé par les médias sociaux.

Vers 2004, Chang a quitté le studio et est allé à l’extérieur pour capturer divers troubles sociaux et environnementaux – de la Chine aux sables bitumineux dans le nord du Canada jusqu’à la mer d’Aral en Ouzbékistan. La première fois qu’elle a embauché des acteurs pour un projet, c’était dans la province chinoise du Yunnan, dans une ville rebaptisée d’après le mythique Shangri-La pour stimuler le tourisme. Elle a construit une montagne de neige imaginaire en hommage au roman de James Hilton Horizons perdus et a tiré sur les habitants transportant la réplique dans la ville.

«L’humour est une stratégie qui rend les gens conscients et aussi inconfortables», dit-elle à propos de son approche subversive du récit. «Il y a beaucoup de choses étranges auxquelles nous ne prêtons pas attention, mais j’essaye de les extraire. Au fond, je m’intéresse à la communication. »

En déléguant des tâches à la caméra à d’autres dans une grande partie de ses travaux récents, y compris Dette laitière, Chang a pu en explorer des aspects qu’elle ne pouvait pas voir lorsqu’elle était au centre. Par exemple, après avoir embauché des actrices professionnelles pour le travail (via un groupe d’activistes de la lactation à Hong Kong et un appel en ligne à Los Angeles), elle s’est rendu compte qu’une femme avait du mal à livrer ses répliques au moment où elle a commencé à pomper du lait.

«Elle est passée à un autre espace lorsque la lactation l’a amenée à libérer des hormones», a déclaré Chang. «Il semble y avoir une autre relation entre le corps et l’esprit au cours de ce processus.» Elle a ensuite amené un prompteur pour les actrices et, finalement, le texte à défilement vertical est également devenu une partie de l’œuvre. Elle espère que fournir au public la liste des inquiétudes au sein de l’installation l’aidera à intérioriser le contenu.

Partager ses peurs en public a été à la fois méditatif et révélateur, dit Chang. «J’ai commencé à penser à la visibilité des choses que nous gardons habituellement sous la surface.» Les inquiétudes qu’elle a suscitées chez les autres pendant les troubles politiques à Hong Kong ou les premiers jours de la pandémie à New York reflètent à la fois l’universalité et la nature particulière de la peur humaine. «Une peur du vol d’identité en ligne vient après que l’on est confronté à la mort de leur chat», dit-elle.

Elle a choisi le titre de l’œuvre dans une section du livre de David Graeber Dette: les 5000 premières années, sur la croyance bouddhiste chinoise en l’impossibilité de rembourser sa mère pour son fluide vital. Une tension fluide entre le spirituel et le réel résonne tout au long du travail de Chang alors qu’elle invente de nouvelles façons pour nous de serpenter vers les découvertes, y compris le sens large de la dette elle-même. «Nous ne pouvons jamais payer pour ce que la terre nous a donné», dit-elle, «mais considérons-nous même cela comme une dette?»

«Patty Chang: Milk Debt» est à l’affiche à Pioneer Works jusqu’au 23 mai 2021. Les réservations sont obligatoire.

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